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No Income. Major Medical Bills. What Life Is Like for Millions of Americans Facing Financial Ruin Because of the Pandemic

Alana Semuels (20page) 2020-05-18




* 이 글은 번역글로써 원문에 나타난 글쓴이의 의도와는 전혀 무관합니다.

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수입 전무(全無). 막대한 의료비. 팬데믹으로 인한 재정 파탄을 마주하고 있는 수백 만 미국인들의 일상.
■ 코로나바이러스가 미국 안전망의 취약함을 고스란히 노출시키고 있다.

전기차 업체 테슬라(Tesla)의 괴짜 CEO로 유명한 엘론 머스크(Elon Musk)가 자신의 순 자산이 360억 달러를 기록한 것을 확인한 바로 그 날, 그의 공장에서 근무하는 수많은 직원들 가운데 한 명인 마리셀라 베탄코트(Maricela Betancourt)는 가족들의 생계비로 인해 고통을 겪고 있었다. 올해 58세로, 캘리포니아 주 프레몬트(Fremont)에 있는 테슬라 공장에서 청소 일을 하던 베탄코트는 4월 7일, 129명의 동료 청소부들과 함께 회사 측으로부터 집에 가서 사회적 거리두기가 완화될 때까지 돌아오지 말라는 통보를 받았다. 4월 8일에 마지막 급여를 받은 그녀는 언제 다음 급여를 받게 될지 알 수가 없다. 그녀는 지난 3월 응급실 진료비로 쓴 1,325달러를 빚지고 있으며, 집세와 인터넷 요금, 식비로 힘겨워하고 있다. 건설 노동자인 그녀의 남편 역시 코비드-19가 야기한 경제 붕괴로 일자리를 잃었다. 가족 중에 처음으로 대학에 입학하고도 쇼핑 상가에서 일하며 가계에 보탬이 되던 20살 아들 다니엘도 마찬가지였다. 이들은 재난 지원금으로 다니엘의 학자금을 냈기에 6월 집세를 내야 할 때가 오기 전에 경기가 회복되기를 기도하고 있다.
반면 베탄코트의 상사인 머스크는 전혀 다른 세상에서 살고 있는 것 같다. 그녀가 가족들의 저녁 식사를 챙기기 위해 푸드 뱅크에 의존하고 다니엘이 가외 수입을 벌기 위해 임시직으로 전환하는 사이 머스크는 ‘자신을 짓누르기만 한다’며 자신의 모든 재산을 팔아버릴 생각을 하는 중이라고 공공연하게 밝히고 있다. 5월 1일 머스크가 트위터에 주가(株價)가 지나치게 높다고 언급했을 정도로 올해 테슬라의 주가(株價)는 (28%나) 급격히 치솟았다. 이는 1년 전보다 3배나 더 높은 수치다.
캘리포니아 주 산 호세(San Jose)에 있는 집에서 베탄코트는 내게 다음과 같이 말했다. “테슬라는 누가 봐도 성장할 만한 충분한 재원을 갖춘 최고의 기업이에요. 하지만 직원인 우리는 이번 달 급여로 이번 달, 다음 달 급여로 다음 달을 살죠. 그런데 이제는 그 급여마저 없으니 앞으로 어찌해야 할지 모르겠어요.” (테슬라는 이에 대한 언급 요청에 응하지 않았다.)
미국의 부자들과 그 외 평범한 사람들 간의 격차가 심각해지는 것은 전혀 새로울 게 없다. 하지만 코비드-19가 촉진시킨 급격한 경제 붕괴는 둘 사이의 골을 더욱 깊고 더욱 넓어지게 만들었으며, 그 골을 사이에 둔 끝은 그 끝을 밟고 모여 선 사람들의 발 밑에서 점점 무너지고 있다. 3월 중순부터 3천만 명이 넘는 사람들이 실업 수당을 신청했는데, 이는 2년간의 대공황기간 동안 일자리를 잃은 사람의 3배에 달하는 숫자다. 그 사이 3월의 주식 시장은 단기간의 급락 이후 활기를 되찾았다. 가장 부유한 사람들과 가장 연줄이 좋은 사람들은 자신들의 부(富)를 마치 마법을 통해 다시 얻게 된 것이라고 보고 있는 반면 중산층과 노동 계층 가정은 매주 무거워지는 빚에 허덕이고 있다.
이러한 대조는 단순히 저임금 노동자와 백만장자 사장들 사이에만 있는 것은 아니다. 소규모 식당과 소매업체들의 대출 신청에 연방 급여 보호 프로그램(Paycheck Protection Program)이 답을 하지 않으면서 이들의 청구서 역시 쌓여가고 있다. 하지만 전임 미국 환경 보호국(Environmental Protection Agency) 국장이었던 스콧 프루이트(Scott Pruitt)를 로비스트로 채용한 인도의 석탄 회사 홀라드 에너지(Hallador Energy)와 같은 기업들은 이 프로그램으로 수백 만 달러를 긁어모으고 있다. 3월에 평균 주택 가격은 8%까지 오른 반면 전국의 가족들은 퇴거 유예 법령이 있는 주에서조차 퇴거 명령서를 받기 시작했다. 소규모 소매업체들은 사회적 거리두기 지침을 준수하느라 영업을 중단한 반면 전자상거래, 특히 최대 규모의 온라인 플랫폼을 가진 전자상거래 업체들은 가치가 급등하고 있다. 일례로 아마존은 1/4분기에 26%의 수익 증가를 기록했다.
자금 지원은 변호사들과 로비스트들을 고용한 ........