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'He Was Going to Do Great Things.' Why Many Believed the Best Was Ahead of Kobe Bryant

SEAN GREGORY (36page) 2020-02-10




* 이 글은 번역글로써 원문에 나타난 글쓴이의 의도와는 전혀 무관합니다.

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“그는 위대한 일을 해냈을 겁니다.” 최고가 되기 위해서는 코비 브라이언트를 앞서야 했다.

제리 웨스트(Jerry West)는 다른 농구 전문가들이 보지 못했던 것을 보았다. 리그 관계자들은 모두 NBA 유전자와 몸을 사리지 않는 자신감을 가진 날씬한 고3 학생에게 강한 흥미를 느꼈다. 하지만 그것만으로 필라델피아 교외의 로어 메리온 고등학교(the Lower Merion High School)에서 에이스로 꼽히던 학생이 곧장 마이클 조던(Michael Jordan)을 가드하는 선수가 될 수 있었을까? 당시 로스앤젤레스 레이커스(the Los Angeles Lakers)의 부사장이자 NBA 역사상 최고의 선수 중 한 명인 웨스트의 역할이 컸다는 해답을 알아내기까지는 30분도 채 걸리지 않는다. 브라이언트는 1996년 선수 선발을 앞두고 훈련의 일환으로 최근 은퇴한 수비수 마이클 쿠퍼(Michael Cooper)와 1대 1 경기를 펼쳤다. 그리고 당시 GM(General Manager)이었던 웨스트는 선수 지명을 일찌감치 마무리했다. 이에 대해 웨스트는 <타임>에 다음과 같이 말했다. “17살짜리가 말 그대로 마이클을 무너뜨리면서 그 순간을 즐기고 있고, 그 모습을 마이클이 지켜보고 있다는 게 당황스러웠습니다.”

웨스트는 선수 선발을 통해 브라이언트를 본인의 팀으로 만들었고, 당시 최고의 선수였던 샤킬 오닐(Shaquille O’Neal)과 짝을 이루어 프로 스포츠 사상 가장 뛰어난 업적을 세우게 했다. 20회가 넘는 시즌을 전부 레이커스에서만 뛴 브라이언트는 NBA 우승 5회, 최다 득점 2회, 올림픽 금메달 수상 2회, MVP 수상 1회를 기록했으며, 18차례나 올스타 팀에 이름을 올렸다. 브라이언트는 조던을 단순히 가드 하는 것으로 끝나지 않고 엄청난 덩크 슛과 베이스 라인에서 아무나 하기 힘든 페이드어웨이 점프 샷을 날려 상대방의 간담을 서늘케 하는 득점 자객으로 알려지며 조던의 후계자로 부상했다. 소셜 미디어의 발전과 농구의 전 세계적인 유행과 맞물려 그의 인지도도 높아졌고, 그 덕에 브라이언트는 전 세계적인 진정한 농구 스타 가운데 한 명이 되었다. 고향으로 돌아온 그는 르브론 제임스와 같은 경이적인 고등학생 세대가 자신의 뒤를 이어 고등학교에서 NBA로 진출하도록 영감을 주었다.

2000년대에 브라이언트와 경쟁했던 퀸튼 리차드슨(Quentin Richardson)은 이렇게 말했다. “코비라는 이름만 들어도 모르는 사람이 없죠.”

집중력과 강인함으로 무장하여 훗날 ‘맘바 멘탈리티(Mamba Mentality)’라는 별명을 트레이드마크로 갖게 된 브라이언트는 진정으로 위대한 사람들에게서만 볼 수 있는 뛰어난 재능과 가공할 만한 열정이 조합된 보기 드문 인물이었다. 이에 대해 웨스트는 다음과 같이 말했다. “코비는 전쟁을 치르는 것처럼 경기에 임했었죠.”

2016년 은퇴 당시 브라이언트는 33,643점을 기록하며 NBA 통산 득점 역대 4위에 등극했다. 1월 25일까지만 해도 3위였지만 르브론 제임스가 그의 기록을 앞선 것이다. 이 날 브라이언트는 제임스를 언급하며 트위터에 축하 글을 게시했다.

그리고 바로 그 다음 날, 브라이언트는 세상을 떠났다. 청소년 농구 경기에 참석하려 딸과 함께 타고 있던 헬리콥터가 캘리포니아 주 칼라바사스(Calabasas) 인근의 산 중턱에 추락한 것이다. 지지(Gigi)라고도 알려진 13살 난 브라이언트의 딸 지아나(Gianna)와 다른 여학생 두 명을 비롯해 헬기에 타고 있던 9명 전원이 사망했다. 그는 홈경기에 출전할 때 LA의 교통 체증을 피하기 위해, 그리고 아내 바네사(Vanessa)와 자녀들과 더 많은 시간을 함께 보내기 위해 출퇴근용으로 헬기를 이용하기 시작했다. 미국연방교통안전위원회(the National Transportation Safety Board)는 해당 헬기가 기장에게 위험을 알리는 지형 경고 시스템을 갖추지 않았다고 밝혔지만 사고 조사는 여전히 진행 중이다.

브라이언트가 도화선이 된 스포츠와 국제적 인물들의 역사를 볼 때 그가 세상을 떠난 것은 가장 충격적인 일 가운데 하나가 아닐 수 없다. 많은 이들에게 그의 사망은 머릿속이 하얘지는 소식이었을 것이다. NBA 선수들은 대중들 앞에서 눈물을 보였다. 중국에서 가........