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Baidu’s Robin Li is Helping China Win the 21st Century

Charlie Campbell (20page) 2018-01-29




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바이두(Baidu)의 로빈 리(Robin Li)가 21세기 경쟁에서 중국이 이기도록 돕고 있다
현재 바이두의 CEO인 로빈 리가 지금 이 질문을 돌이켜 본다면 웃음을 터뜨릴 수도 있다. 하지만 그가 미국의 컴퓨터 그래픽 대학원 과정에 지원한 어수룩한 중국 학생이던 1992년에는 상황이 달랐었다. 면접을 진행한 교수가 그에게 던진 ‘중국에도 컴퓨터가 있나요?’라는 질문은 이 젊은이를 망연자실하게 만들었다. 올해 49세가 된 리는 베이징 본사에 있는 펜트하우스 사무실에서 갑자기 웃음을 터뜨리며 다음과 같이 말했다. “정말 당황스러웠어요. 그 말을 듣고 ‘언젠가는 중국이 진정한 컴퓨터 산업 강국이라는 걸 보여줄 거야’라는 생각을 했었죠.”
8년 뒤 그는 자신의 생각을 실현했다. 2000년에 리는 현재 1위인 구글(Google) 다음으로 가장 많이 이용되고 있는 검색 엔진인 바이두를 설립했으며, 바이두는 중국 내에서 80%의 시장 점유율을 차지하며 세계에서 4번째로 가장 유명한 웹사이트가 되었다. 13세기 중국 시(詩)에서 이름을 따온 이 기업은 600억 달러의 거대 기업으로 성장했으며, 소셜 미디어를 주종(主宗)으로 하는 텐센트(Tencent)와 마윈(Jack Ma)의 온라인 쇼핑 제국인 알리바바(Alibaba) 외에는 경쟁자가 없다. 바이두가 제공하는 지도는 모든 중국인 운전자들에게 길을 안내하고, 바이두의 검색 결과는 모든 학생들에게 지식을 제공한다. 이제 더 이상 리에게 중국에도 컴퓨터가 있냐고 묻는 사람은 없다.
실제로 한 때는 싸구려 모조품의 땅이었던 곳이 이제는 잠을 잊은 실리콘 밸리가 되었다. 국제 컨설팅 업체인 맥킨지(McKinsey)에 따르면 중국은 전 세계 262개 과학 기술 유니콘(unicorn), 즉 기업 가치가 10억 달러 이상인 비상장 신생 기업 중 1/3을 육성하고 있다. 알리바바의 2014년 부동주는 250억 달러 가치를 지녀, 역사상 가장 큰 규모의 IPO로 남아있다. 중국은 세계에서 가장 큰 전자 상거래 시장으로, 가치만 놓고 따지면 겨우 10년 전 1%에도 못 미치던 것과 비교할 때 전 세계 거래량의 거의 절반을 차지하고 있다. 중국의 대도시들은 현금 거래가 거의 없는 사회가 되었으며, 심지어 찐빵 가격이나 릭샤(rickshaw) 요금도 스마트폰의 QR 코드로 지불할 수 있다. 이는 조 바이든(Joe Biden) 미국 전직 부통령이 중화(中華)는 혁신을 일으키지 않았다고 했던 조롱과는 거리가 멀다.
중국은 이제 차기 첨단 과학 기술 분야인 인공 지능에 주목하고 있다. 7월 20일에 중국 국무원은 2030년까지 ‘세계 최고 AI 혁신의 중심’이 되기 위한 ‘차세대 AI 개발 계획(a Next Generation Artificial Intelligence Development Plan)’을 발표했다. 2030년에는 중국의 AI 핵심 산업의 가치가 1480억 달러, AI 관련 분야의 가치는 14억 8천만 달러에 이를 것으로 예상된다. 중국은 이미 11조 2천억 달러의 GDP 중 2.1%를 연구와 개발에 투자함으로써 세계를 선도하는 선진국들과 경쟁하고 있다. 11월에 워싱턴에서 열린 인공지능 및 국제 보안 정상 회의(Artificial Intelligence and Global Security Summit)에서 당시 구글의 모기업인 알파벳(Alphabet)의 회장이던 에릭 슈미트(Eric Schidt)는 10년 안에 중국의 AI 기술이 미국을 따라잡을 것이라고 예측하며 이렇게 말했다. “2030년이 되면 중국이 AI 산업을 지배하게 될 것입니다.” 블라디미르 푸틴(Vladimir Putin) 러시아 대통령은 최근 AI를 지배하는 자가 ‘세계의 지배자’가 될 것이라고 말했다.
중국에서 이러한 도전을 로빈 리보다 더 심각하게 받아들이고 있는 사람은 없다. 그의 기업이 2017년 3/4분기에 낸 90억 달러의 수익 가운데 12억 달러가 다시 R&D에 투자되었으며, 알려진 바에 따르면 그 대부분이 AI에 투자되었다. 리는 바이두가 중국의 가장 큰 장점인 ‘규모’를 이용해 전 세계 AI 시장을 지배할 수 있을 거라 믿고 있다. 기본적인 수준에서 AI 시스템은 경험적인 자료를 기반으로 한 인간의 학습을 모사한다. 운전 습관이나 재무 관련 행동, 또는 불분명한 음성 명령 뒤의 실제 의도 등 어떤 경험이든 상관없다. 자료가 많을수록 더욱 고도로 훈련된 알고리즘이 세계에서 가장 인구가 많은 국가의 기업에 눈에 띄........